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A rede de cabos subterrâneos de fibra óptica que é utilizada para a internet e as chamadas telefónicas também pode funcionar como um sistema de aviso para eventos climáticos graves.
Os pesquisadores da Universidade Estadual de Penn foram capazes de detectar eventos sísmicos induzidos pelo trovão, ou thunderquakes, usando o tipo de rede de fibra óptica enterrada sob a maioria das grandes cidades.

Durante as tempestades, os trovões criam uma pressão acústica milhas acima da Terra que desce, atinge o chão e se espalha como ondas em um lago. Os humanos não conseguem ouvir ou sentir estes trovões, mas os pequenos movimentos podem ser captados pelos cabos de fibra óptica.

Eles usaram a tecnologia chamada de uma matriz de sensoriamento acústico distribuído (DAS) para rastrear a direção da tempestade com base na intensidade dos eventos do thunderquake.

Suas descobertas coincidiam com a localização dos raios registrados pela Rede Nacional de detecção de raios dos EUA.

“O clima severo tem fortes interações com o solo, mas não tivemos a capacidade de estudar o acoplamento entre a atmosfera e a terra sólida”, disse o professor assistente Tieyuan Zhu, autor principal do estudo. “Com esta nova tecnologia, podemos utilizar as redes de fibra óptica existentes para ver claramente como a energia trovoada passou pelo campus.”

O das array envia um laser para baixo uma das fibras de vidro finas de cabelo contido dentro dos cabos e pode detectar pequenas mudanças causadas por pressão tão leve como um caminhar humano, disseram os cientistas.
A matriz faz medições a cada seis metros e meio, o que significa que as várias milhas de cabo contínuo sob o Campus do University Park funcionam como uma rede de 2.000 sensores.

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“A capacidade de usar cabos de fibra óptica para detectar a fonte do trovão fornece mais uma maneira de rastrear tempestades e ajudar com a segurança pública e Resposta de emergência, especialmente em áreas urbanas”, disse David Stensrud, que co-autor do estudo. “Cada nova fonte de dados ajuda a melhorar a nossa capacidade de rastreamento de tempestades.”

Zhu acrescentou: “Se houver alguma mudança na energia externa no chão acima, mesmo passos a pé, você terá uma mudança muito pequena que vai esticar ou comprimir a fibra.

“O laser é muito sensível e pode detectar essas pequenas mudanças.”

O método tem o potencial de ser usado mais amplamente para outros perigos naturais, como terremotos, furacões e inundações, como redes de cabos de fibra óptica pré-existentes existem em áreas urbanas em todo o país, de acordo com os cientistas.

“Esta pesquisa é um exemplo de pegar uma tecnologia existente e usá-la para servir a outro propósito”, disse Stensrud.

Em 2017 e & T analisou as tecnologias que as cidades ao redor do mundo estão usando para detectar terremotos precocemente, a fim de enviar sinais de alerta precoce para os cidadãos.

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